Il y a un siècle, les immigrants juifs ont abandonné en masse leurs femmes. Leurs histoires font peau neuve

En décembre 1912, Nathan Goldfarb, un horloger juif de New York, eut une liaison avec une pensionnaire qui résidait chez lui, nommée Minnie Schechter. Après que l'épouse de Goldfarb, Lena, ait surpris le couple capricieux en flagrant délit, le couple s'est enfui, laissant derrière lui les trois enfants de Goldfarb.

Lena Goldfarb, qui dirigeait un restaurant dans le Lower East Side, a déposé un rapport auprès du Bureau national de la désertion, une agence de services sociaux nouvellement créée qui recherchait les maris juifs portés disparus. Le bureau a déposé un acte d'accusation contre Goldfarb pour abandon d'enfant, numérotant l'affaire M7, l'une de ses premières enquêtes.

Le bureau a retrouvé le couple disparu jusqu'à Alameda, en Californie. Les enquêteurs ont découvert que Goldfarb et Schechter vivaient dans un magasin de fruits appartenant à un homme nommé Solomon Garfinkle et participaient à ce qu'un contact local a déclaré aux enquêteurs qui semblait être « une sorte de colonie d'amour libre amateur et miniature ».

L'affaire Goldfarb – l'un des 18 000 dossiers enregistrés par le Bureau national de la désertion dans les archives de l'Institut YIVO pour la recherche juive – n'est que l'une des histoires présentées dans une nouvelle exposition sur le bureau, « Maris en fuite, familles désespérées : l'histoire du Bureau national de la désertion » qui s'ouvre lundi au siège de YIVO au 15 West 16th St. à Manhattan.

Fruit d'une collaboration entre YIVO et le Conseil juif des services à la famille et à l'enfance, une agence de services sociaux, l'exposition offre un riche aperçu de la vie des premiers immigrants juifs aux États-Unis. Les organisateurs espèrent que l’émission aidera les téléspectateurs à reconnaître et à affronter les complexités de la vie des immigrants juifs au début du 20e siècle – et à favoriser l’empathie envers les migrants et les réfugiés d’aujourd’hui.

« L’histoire humaine, l’histoire familiale est tout simplement beaucoup plus compliquée que ce que chacun d’entre nous a voulu posséder et raconter – personne ne veut parler de son arrière-grand-père qui a abandonné la famille ; nous voulons parler de l’arrière-grand-père qui a lancé une entreprise », a déclaré le PDG du Jewish Board, Jeffrey Brenner, dans une interview. « Il y a eu beaucoup de dégâts au fil des années. Il est temps que nous parlions de toute la richesse de l’expérience humaine, plutôt que de nous contenter d’histoires de héros tronquées. »

Le Conseil juif a contacté YIVO au sujet du lancement de l'exposition dans le cadre d'un projet historique marquant le 150e anniversaire du prédécesseur du conseil, United Hebrew Charities, créé en 1874. YIVO a accepté, estimant que les archives constituent une « collection fascinante qui révèle beaucoup de choses sur des aspects de l'immigration juive qui ne sont généralement pas abordés », a déclaré Eddy Portnoy, directeur des expositions de YIVO.

L'exposition comprend des photos des maris disparus et des documents de l'époque, notamment de la correspondance entre les enquêteurs et des cartes de visite du restaurant de Lena Goldfarb et de la boutique de Solomon Garfinkle annonçant ses « fruits haut de gamme ».

Exposition sur le Bureau national de la désertion à l'Institut YIVO pour la recherche juive à Manhattan, le 14 juin 2024. (Luke Tress)

Le Conseil juif estime également que suffisamment de temps s’est écoulé pour que les spectateurs puissent admirer l’exposition – et examiner leur propre histoire familiale – avec un œil impartial.

« Les gens peuvent regarder l’histoire de leur famille en perspective », a déclaré Gavin Beinart-Smollan, consultant en histoire pour le Conseil juif. « L’objectif est que nous ayons tous de la compassion pour ces gens, que nous comprenions d’où ils viennent. »

Le National Desertion Bureau trouve ses racines dans les vagues d’immigrants arrivés à New York à la fin des années 1800. Les nouveaux arrivants ont été victimes de discrimination et ont eu du mal à joindre les deux bouts. Certaines mères démunies confiaient leurs enfants à des orphelinats gérés par United Hebrew Charities, principalement parce que leurs maris les avaient abandonnés, a déclaré Brenner.

En réponse, le groupe caritatif a fait pression en faveur d'une législation créant le système judiciaire de la famille à New York et obligeant les hommes à payer une pension alimentaire pour enfants et à ériger en délit l'abandon d'enfants. L’accusation de crime signifiait que les hommes pouvaient être extradés au-delà des frontières de l’État pour avoir quitté leur famille – mais d’abord, les maris disparus devaient être retrouvés. United Hebrew Charities a créé le National Desertion Bureau en 1911 pour retrouver les hommes et aider leurs épouses à porter plainte contre eux.

Le problème de l’abandon était répandu dans le monde immigré du début des années 1900 à New York, suffisamment courant pour que des médiums bien connus du Lower East Side se soient spécialisés dans la recherche de l’endroit où se trouvaient les hommes portés disparus. Les raisons de quitter la famille varient, mais les plus courantes semblent être d'autres femmes. D'autres raisons enregistrées par le bureau incluent la criminalité, «l'influence de mauvais amis», «la grande vie à Broadway», «pour échapper au service militaire» et «n'aimait pas Baltimore». Parfois, les femmes quittaient leur mari pour cause de « cruauté » ou de « barbarie », un euphémisme pour désigner la violence domestique, et cherchaient l'aide du bureau pour obtenir une pension alimentaire pour leurs enfants.

Un dénominateur commun à tous ces cas : la difficulté d’arriver dans un nouveau pays. De nombreux immigrants vivaient dans des appartements exigus avec leur famille, travaillant de longues heures, six jours par semaine, et le divorce coûtait cher.

« La cause sous-jacente d’une grande partie de cette désertion est la pauvreté, l’expérience des immigrants, la dislocation de l’immigration », a déclaré Beinart-Smollan.

« Il était très facile de disparaître avant les réseaux sociaux ou Internet », a-t-il ajouté.

Une lettre adressée au bureau, signée par Mme Annie Goldberg et datée de novembre 1912, décrit comment son mari l'a quittée et a déménagé en Europe. Elle connaissait son emplacement et a demandé de l'aide à un rabbin local, mais son mari a refusé de lui envoyer de l'aide.

« Tant que vous essayez d'aider ces femmes, j'aimerais que vous puissiez aussi faire quelque chose pour moi », a écrit Goldberg depuis son domicile à Chicago. « Je ne supporte plus la souffrance. »

À gauche : une photo tirée d'un dossier du Bureau national de désertion de Joseph Langer, un mari disparu pendant son service dans l'armée russe, et une galerie Forverts de maris disparus publiée le 15 septembre 1912. À droite : une lettre d'Annie Goldberg demandant de l'aide après être abandonnée par son mari.  (Autorisation/Institut YIVO pour la recherche juive)

À gauche : une photo tirée d'un dossier du Bureau national de désertion de Joseph Langer, un mari disparu pendant son service dans l'armée russe, et une galerie Forverts de maris disparus publiée le 15 septembre 1912. À droite : une lettre d'Annie Goldberg demandant de l'aide après être abandonnée par son mari. (Avec l'autorisation de l'Institut YIVO pour
Recherche juive)

Pour retrouver ces hommes, le Bureau national de la désertion a travaillé avec le Yiddish Daily Forward, le principal journal yiddish alors connu sous le nom de Forverts, pour faire connaître ces cas. À partir de 1908, le Forward publiait une rubrique régulière intitulée « La galerie des maris disparus » qui contenait des photos, des descriptions et des histoires sur les hommes disparus, fournies par leurs épouses.

Les lecteurs qui repéraient les hommes disparus signalaient où ils se trouvaient au bureau. Dans un cas, un mari disparu s'était remarié sans parler de la première à sa seconde épouse. Le frère de la seconde épouse a reconnu l'homme dans un journal et a écrit au Bureau national de la désertion, leur fournissant des informations clés sur sa localisation.

Les enquêteurs ont également été mis sur la piste, interrogeant les partenaires commerciaux des hommes disparus et des connaissances du quartier pour tenter de glaner des informations sur l'endroit où ils auraient pu se rendre. Le bureau disposait également d'un réseau de sondeurs à travers les États-Unis qui pouvaient poser des questions sur un mari disparu soupçonné de se trouver dans la région, et travaillait avec des agences de services sociaux du monde entier pour tenter de les retrouver.

Les hommes se rassemblaient de près et de loin. Certains ont quitté le Bronx pour Brooklyn, tandis que d’autres ont atterri à Chicago, St. Louis ou Los Angeles. D’autres sont partis à l’étranger, notamment en Europe de l’Est. Les dossiers contiennent de la correspondance entre le bureau et des organisations juives en Argentine qui ont aidé à retrouver des hommes là-bas. La grande majorité des cas étaient liés à New York, mais s'étendaient à près de 50 pays et à tous les États américains à l'exception d'Hawaï.

Un dossier contient par exemple un échange entre un enquêteur du bureau et un contact de la communauté juive de San Francisco. L'enquêteur s'enquiert de la disparition d'un mari et de son amant qui se trouveraient dans la région ; le contact de San Francisco répond que l'homme a été aperçu dans une petite ville en train de faire du vélo dans une rue.

« Il y a des petits détails vraiment intéressants sur ce qui se passe dans la vie de ces gens, racontés à travers cette correspondance », a déclaré Portnoy. « C'est vraiment un regard inhabituel sur la vie des immigrants juifs qu'aucune autre archive, à ma connaissance, ne propose. »

L’abandon ne semble pas être plus répandu dans les communautés juives que dans les autres groupes d’immigrés, mais ce qui différencie les Juifs est la manière dont ils abordent le problème, le considérant comme « un problème social à grande échelle lié à l’immigration », a déclaré Portnoy.

Exposition sur le Bureau national de la désertion à l'Institut YIVO pour la recherche juive à Manhattan, le 14 juin 2024. (Luke Tress)

Exposition sur le Bureau national de la désertion à l'Institut YIVO pour la recherche juive à Manhattan, le 14 juin 2024. (Luke Tress)

« Ce sont les travailleurs sociaux qui ont donné l'impulsion à la création de cette organisation », a déclaré Portnoy. « La communauté juive a géré cette situation avec une sensibilité beaucoup plus moderne que les autres communautés immigrées. »

D'autres groupes, comme les communautés catholiques, traitaient les cas de maris disparus au cas par cas et n'autorisaient pas les divorces. En revanche, le bureau aidait les femmes à demander le divorce si c'était ce qu'elles souhaitaient. Et même si la majorité des cas traités par le bureau concernaient des familles juives, il s'occupait également de cas d'autres groupes, comme la recherche d'hommes de la communauté portoricaine. La plupart des cas concernaient des locuteurs du yiddish, mais certains Juifs séfarades apparaissent également dans les dossiers.

Le Conseil juif et YIVO ont tous deux déclaré qu’ils n’avaient pas reçu de résistance significative à l’idée d’explorer un chapitre moins recommandable de l’histoire juive. Les organisateurs ont déclaré avoir choisi des dossiers datant d'au moins 100 ans, ce qui signifie que les personnes impliquées sont presque certainement décédées.

« J'espère en fait que les gens découvriront des choses sur leur famille, que ce soit bon ou mauvais », a déclaré Portnoy. « J’espère qu’ils découvriront des aspects de la vie juive de la génération immigrée, des difficultés de l’immigration dont ils n’avaient peut-être pas connaissance. »

Il a ajouté : « Les détails sont parfois assez juteux mais ils ne sont pas si terribles. »

Les organisateurs prévoient de publier en novembre une base de données généalogiques des dossiers qui sera librement accessible au public et aux chercheurs.

L'exposition contient également des leçons pour le présent, a déclaré Brenner.

« Les Juifs ont parfois été présentés comme des immigrants modèles, comme si nous étions des personnes parfaites, avions des histoires parfaites et que nous nous relevions par nos propres moyens », a déclaré Brenner. « La véritable histoire est en réalité beaucoup plus compliquée et beaucoup d'entre nous ont eu des difficultés et ont vécu des moments très difficiles. Nous pensons donc que cela nous aide tous à avoir beaucoup plus d'empathie à la fois pour les immigrants actuels mais aussi pour les personnes vivant dans la pauvreté. »

Le bureau a été le plus actif depuis sa création en 1911 jusque dans les années 1940. Les restrictions à l'immigration qui se sont durcies dans les années 1920, puis après la Shoah, ont mis un terme à l'arrivée de nouveaux Juifs à New York. Le bureau a été réduit, rebaptisé Family Location Service en 1954, puis a fusionné avec le Jewish Family Service, un autre groupe humanitaire, en 1966. La nature du travail de ce groupe dans sa dernière période n'est pas claire et les archives font défaut, a déclaré Beinart-Smollan. En 1978, le Service familial juif a fusionné avec le Conseil juif des tuteurs pour former le Conseil juif des services à la famille et à l'enfance.

On ne sait pas exactement à quelle fréquence le bureau a réussi à retrouver et à poursuivre les maris disparus, car les chercheurs sont encore en train d'explorer et de numériser les archives. De nombreux couples se sont réconciliés d'eux-mêmes après que l'épouse a déposé une demande auprès du bureau, par exemple si l'homme voyait son visage dans le journal et avait honte de rentrer chez lui.

Parfois, d’autres circonstances prévalaient.

Après que l'horloger Goldfarb et son amant Schechter se soient enfuis en Californie, Schechter est tombé amoureux de Garfinkle, le propriétaire du magasin de fruits. Le couple s'est marié et a traversé la baie jusqu'à San Francisco, laissant Goldfarb dans le magasin.

Goldfarb a été désemparé et a effectué à plusieurs reprises des visites inopinées au domicile des jeunes mariés, déclenchant des bagarres au sein du trio. Garfinkle a contacté un avocat qui lui a dit que si Goldfarb était menacé d'arrestation, il se réconcilierait probablement avec sa femme. Le Bureau national de la désertion fut informé que le couple s'était remis ensemble en avril 1914.