Dans les années 1940, des érudits juifs projetèrent de créer un musée sur le monde qu’ils perdaient.

Moins de trois mois après l’invasion d’Israël par le Hamas le 7 octobre 2023, les producteurs du Nova Musical Festival, voué à l’échec, ont créé une exposition itinérante à Tel Aviv sur les plus de 360 ​​fêtards massacrés ce jour-là. Présentant les effets personnels des victimes et le témoignage vidéo des survivants, l’exposition a été reconstituée à New York et se rendra bientôt à Los Angeles.

Un survivant israélien du massacre a déclaré que le musée instantané était nécessaire «pour commémorer ce qui s’est passé et nous souvenir de nos amis qui ont été tués là-bas. Les visiteurs de l’exposition à New York ont ​​déclaré aux journalistes qu’ils étaient là pour se souvenir, pour pleurer et pour se rappeler, ainsi qu’aux autres, pourquoi Israël mène une guerre brutale. Après avoir vu l’exposition, le rédacteur en chef du journal étudiant de l’Université Yeshiva a écrit : «Contrairement à tous les musées de l’Holocauste que je connais, il n’y a pas eu de nouveau départ

L’impulsion juive de se souvenir d’une tragédie alors même qu’elle est encore en train de se dérouler, avant que sa signification historique ne soit pleinement comprise, est explorée dans un nouveau livre de Jeffrey Shandler. « Maisons du passé : un musée juif perdu» raconte la tentative en 1944 du YIVO, le centre de recherche yiddish transféré de Vilna à New York pendant la Seconde Guerre mondiale, de créer dans la ville un musée consacré aux Juifs d’Europe de l’Est. Les crématoires d’Auschwitz brûlaient encore lorsque YIVO a publié des annonces dans la presse américaine demandant des objets d’un « vieux pays » sur le point de disparaître.

Jeffrey Shandler, professeur émérite au Département d’études juives de l’Université Rutgers, est l’auteur de « Homes of the Past : A Lost Jewish Museum ». (Etty Lassman; Indiana University Press)

Bien que le musée n’ait jamais été construit, Shandler écrit que le projet – dans une formule déchirante – « marque le point d’inflexion entre l’engagement de cette population en tant que culture vivante et son examen comme un phénomène révolu ».

YIVO, fondée en 1925 pour étudier et documenter l’histoire et la culture de la communauté juive de langue yiddish, s’est rendu compte qu’il n’y avait pas de retour en Europe de l’Est et que l’avenir des Juifs était ailleurs. « À partir de la fin des années 1930, certains des universitaires actifs au YIVO à Vilna étaient venus aux États-Unis soit en tant qu’immigrants, soit en tant que réfugiés », a déclaré Shandler dans une interview jeudi. « En 1943, ils se rendirent compte que tout ce pour quoi ils travaillaient avait disparu. Et puis la question était : qu’est-ce qu’on fait maintenant ?

Les documents d’archives sur les plans du musée sont rares, bien que Shandler, professeur d’études juives à l’université Rutgers et l’auteur d’une « biographie » du yiddishont trouvé des mémorandums internes, des sollicitations aux dons et d’autres documents qui montrent les intentions des planificateurs, annoncées en janvier 1944. De nombreuses lettres ont été écrites par ou à Max Weinreich, directeur de recherche de YIVO, au cours de quelques années.

« Le plan était chimérique et ils n’ont pas beaucoup d’argent. Ils n’ont pas d’espace pour ce musée », a déclaré Shandler. « Et ils essaient toujours de déterminer qui seront les Juifs américains qui constitueront leurs électeurs…, parce que leur sensibilité est encore très européenne. »

Cela a peut-être été la gloire du musée, mais cela a peut-être aussi été sa chute. Le musée serait enraciné dans les notions européennes de nationalisme, avec une particularité : la culture nationale des Juifs telle qu’ils la voyaient se trouvait au « Yiddishland » – une diaspora lointaine et diversifiée reliée par une langue commune. YIVO a invoqué l’idée de Doikeyt – « ici » – qui affirme que les Juifs pourraient être pleinement chez eux partout où ils vivent, tout en conservant leur propre culture culturelle, sociale et politique.

Cette synthèse a été capturée dans le nom du musée proposé : « Muzey fun di alte heyman » — littéralement, « musée des vieilles maisons », au pluriel, pour refléter la « diversité interne de ce vaste territoire de l’Europe de l’Est et au-delà », a déclaré Shandler.

une lampe de Hanoukka offerte à YIVO pour le Musée des Maisons du Passé par Jacob Seifter. Alors résident de Cleveland, Seifter a grandi en Galice avant d’immigrer aux États-Unis. La lampe a été fabriquée par son père, Chaim Aryeh Seifter, en 1872, à l’occasion de sa bar-mitsva. Jacob Seifter rapporte que son père, né à Myślenice, près de Cracovie, a été assassiné à Auschwitz en 1942. (Archives de l’Institut YIVO pour la recherche juive)

Malheureusement, les Juifs américains, désireux de s’assimiler, semblaient moins intéressés par la culture yiddish que par leur avenir en tant qu’ingrédient anglophone du creuset. (Les sionistes non plus n’étaient pas enthousiasmés par un projet de mémoire qui détournait l’attention de la construction d’un foyer juif parlant l’hébreu sur la Terre historique d’Israël. Lorsque « Doikeyt » est invoqué aujourd’hui, c’est souvent le fait de Juifs antisionistes qui rejettent l’idée d’un État-nation juif.)

Pour cette raison et d’autres encore, Shandler écrit que les projets du musée « semblent avoir été à la fois trop tard et trop tôt » : trop tard parce que l’idée européenne du cosmopolitisme avait été anéantie, et trop tôt parce que le monde juif était à plusieurs décennies de la création du musée. un désir de se réapproprier le passé qui a conduit à une explosion des musées consacrés à l’Holocauste et à l’histoire juive. L’idée de YIVO de créer un musée a été abandonnée vers 1950.

Pourtant, tous les musées créés au cours de ce boom, du Musée POLIN de l’histoire des Juifs polonais à Varsovie au Yiddish Book Center dans le Massachusetts en passant par les expositions que YIVO présente à son siège à Manhattan, partagent une partie de sa mission d’animation.

« Le musée va inculquer un sentiment de valeur à ce dont vous venez et d’où vous venez en tant que juif. Cela va informer qui vous êtes en tant que juif et américain, donc apprendre du passé pour façonner et améliorer votre avenir », c’est ainsi que Shandler explique cette philosophie.

Shandler décrit également un projet YIVO qui anticipe douloureusement l’impulsion derrière l’exposition Nova. En janvier 1947, YIVO organisa une exposition de certains des artefacts qu’il avait accumulés dans son ancien siège social de la 123e rue. L’exposition s’intitulait « Les Juifs en Europe, 1939 à 1946 », un titre neutre pour une exposition tragique sur une culture vieille de 1 000 ans qui a pratiquement disparu en une décennie sauvage. Comme l’exposition Nova, elle a attiré de grandes foules et s’est rendue dans au moins une autre ville. Contrairement à l’exposition Nova, elle comprenait une section sur « la vie après la libération » – un nouveau départ pour les survivants.

« Je pense qu’il est vraiment remarquable, et surtout en ce moment de profond chagrin pour ces gens, qu’ils n’aient pas simplement succombé au désespoir », a déclaré Shandler à propos des organisateurs du musée. « Tout ce pour quoi ils ont vécu et travaillé, des gens dont ils savent qu’ils ont été assassinés, leur institution est un désastre. »

Au lieu de cela, dit-il, les érudits et les conservateurs du passé juif récent, et récemment détruit, ont commencé à réfléchir à la manière dont ils pourraient « redonner aux personnes que nous étudions pour améliorer leur vie ».

« Il ne s’agit pas d’une commémoration comme d’une fin en soi, mais d’une pratique légitime », a-t-il déclaré. « Au lieu de cela, ils commencent à réfléchir à ce moment terrible : comment pouvons-nous avancer ?

Le lundi 24 juin à 13 heures, YIVO organisera une discussion en ligne gratuite avec Shandler sur « Les maisons du passé : un musée juif perdu » avec l’historienne juive Deborah Dash Moore. Inscrivez-vous ici.

est rédacteur en chef de la New York Jewish Week et rédacteur en chef d’Ideas for the Jewish Telegraphic Agency.