Une survivante de l'Holocauste basée dans le Queens se souvient de son véritable sauveur joué par Anthony Hopkins dans « One Life »

(Semaine juive de New York) — Je connais Hanna Slome depuis toujours : elle et son mari Henry Slome étaient des amis proches de mes parents. Je savais que dans les années 1930, Henry avait fui l'Allemagne nazie et qu'Hanna avait réussi à quitter la Tchécoslovaquie, mais je ne connaissais pas les détails de sa fuite.

Il s’est avéré qu’Hanna non plus. Ce n’est qu’en 1999 – 60 ans après les événements – qu’elle a découvert qu’elle était l’un des 669 enfants, en majorité juifs, qui avaient été sauvés des nazis par Nicholas Winton, un agent de change britannique.

Le projet extraordinaire de Winton visant à sauver des enfants tchèques en les amenant au Royaume-Uni a été reconnu publiquement pour la première fois dans une émission de télévision de la BBC en 1988, où il a retrouvé des dizaines de ceux qui lui devaient la vie. Aujourd’hui, un nouveau long métrage, « One Life », raconte ce projet humanitaire courageux et périlleux. Anthony Hopkins commence par incarner Winton, qui, au début de 1939, passa un mois à Prague – six semaines seulement avant que l'Allemagne n'occupe la Tchécoslovaquie – et concocta un plan complexe visant à collecter des fonds, à falsifier des documents et à trouver un foyer pour le plus grand nombre possible d'enfants juifs en Angleterre.

Hanna – qui aura 99 ans jeudi – n'a jamais beaucoup parlé de la façon dont elle s'est retrouvée en Angleterre. «Je ne voulais pas revivre cette partie de ma vie», m'a-t-elle dit lors d'un entretien téléphonique vendredi. Ce n'est qu'en regardant un documentaire sur Winton il y a 25 ans qu'elle a été étonnée de trouver son nom sur la liste des enfants qui sont arrivés en Grande-Bretagne à bord du « Kindertransport » tchèque négocié par Winton.

Hanna Beer, qui avait alors 14 ans, vivait dans la ville d'Ostrava. Son père et son frère aîné avaient réussi à se rendre à Londres ; elle et sa mère avaient l'intention de les suivre. Hanna pense que son père a dû avoir vent de l'entreprise de Winton et l'a inscrite.

Hanna Slome, à droite, et la défunte mère de l'auteur, Bunny North, sur une photo prise en 2017. (Steve North)

Alors que « One Life » dépeint des scènes déchirantes de parents disant au revoir à leurs enfants à la gare de Prague avant le voyage de 700 milles vers l'ouest, Hanna a un souvenir plus intime de la nuit précédant son départ. « J'étais au lit avec ma mère, m'a-t-elle raconté cette semaine, je lui tenais la main et lui disais que je ne voulais pas y aller. Elle m’a promis qu’elle viendrait très bientôt en Angleterre. Cela n'est jamais arrivé.

Dans la capitale britannique, le père et le frère d'Hanna vivaient dans une pension pour réfugiés. Hanna a vécu avec environ cinq familles d'accueil différentes au cours des années suivantes. « Mais mon père s'asseyait sur les marches de leur maison plusieurs nuits pour s'assurer que je rentrais à la maison sain et sauf », a-t-elle déclaré. Elle travaillait comme femme de ménage et regrette encore aujourd’hui que ses études formelles aient pris fin à l’âge de 14 ans.

À la fin de la Seconde Guerre mondiale, le père d'Hanna l'envoya à New York, où elle avait de la famille. Hanna pense que son père avait déjà été informé que sa mère avait été tuée à Bergen-Belsen – et à un moment donné, après avoir mis sa fille sur le navire, il est retourné à son appartement et s'est suicidé. Son frère a vécu le reste de sa vie en Angleterre.

À la suite d'un tel traumatisme et d'une telle tragédie, Hanna a épousé Henry Slome, s'est installée dans le quartier de Flushing du Queens, à New York, et a eu deux enfants, Jesse et Judy. Elle est maintenant grand-mère de sept enfants et arrière-grand-mère de neuf enfants. (Beaucoup sont en Israël, car Judy a fait son alyah il y a des décennies.) « J'ai un petit ami qui a neuf ans de moins que moi », m'a dit Hanna, dont le mari est décédé au début des années 1970. « Il habite à proximité et m’appelle tous les jours ! »

Hanna, autonome et vivant toujours seule dans la maison familiale, s'est rendue à Prague en 2009 avec sa fille pour les années 70.ème anniversaire de son évasion. Elle et certains des autres enfants ont repris le train jusqu'à Londres, où ils ont été accueillis par nul autre que Winton lui-même, alors âgé de 100 ans. Il a même ramené le groupe dans son spacieux manoir de Maidenhead pour une visite. (Winton est décédé en 2015 à 106 ans.)

Bien que le modeste Winton ait été satisfait de l'attention et des récompenses qu'il a reçues au cours de ses dernières années, y compris le titre de chevalier, Hanna dit qu'il était hanté par les enfants laissés derrière lui qui se sont retrouvés entre les griffes des nazis. « Je sais qu'il était mécontent de n'en avoir sauvé que 669 », a-t-elle déclaré.

Le plus grand transport d'enfants juifs tchèques de Winton devait avoir lieu le 1er septembre 1939. Mais ce jour-là, l’Allemagne envahit la Pologne et les frontières sont fermées. Winton écrivit plus tard : « Quelques heures après l'annonce, le train a disparu. Aucun des 250 enfants à bord n’a été revu. Ce jour-là, 250 familles attendaient en vain à Liverpool Street. Si le train était arrivé un jour plus tôt, il serait arrivé. On n’a plus entendu parler d’un seul de ces enfants, ce qui est un sentiment horrible.

Hanna marquera ses 99 ansème anniversaire jeudi au Museum of Jewish Heritage dans le Lower Manhattan, en visionnant un autre nouveau film sur l'Holocauste, « Le vœu d'Irène», à propos d’une femme de ménage polonaise qui hébergeait des Juifs.

Hanna a vu « One Life » à plusieurs reprises, notamment lors de la première à New York en janvier. Elle dit que regarder le film ne l’a pas particulièrement dérangée. « Le fait que j'ai perdu toute ma famille – et six millions d'autres personnes – c'est ce qui me rend émue », a-t-elle déclaré.

Pendant plusieurs années, Hanna a visité les écoles, racontant l'histoire de Sir Nicholas et sa survie. En regardant en arrière maintenant, à peine un an après le siècle, elle résume tout cela avec gratitude et joie : « Oh, mon garçon, quelle vie j'ai eue. Je suis tellement heureux d'être ici.

« One Life » est actuellement diffusé dans certains cinémas du pays et est diffusé sur Amazon Prime, AppleTV et d'autres plateformes.