La légende klezmer new-yorkaise Frank London se prépare à se battre pour sa vie. Mais d’abord, encore un spectacle.

(Semaine juive de New York) — C'était la veille de l'un des plus grands jours de sa vie, mais Frank London essayait de rester dans l'instant présent.

La légende de la musique klezmer avait réuni mercredi soir un groupe de musiciens juifs de premier plan dans une synagogue de la banlieue de New York, et le groupe se préparait à accomplir un exploit intimidant : ils enregistreraient sept nouvelles chansons – celles que Londres espérait devenus des classiques contemporains de la liturgie juive – sans jamais avoir joué ensemble auparavant.

Normalement, un projet de cette ampleur nécessiterait de nombreuses répétitions en amont. Certes, un effort serait fait pour que la musique et les paroles soient fixées à l'avance. Mais London et ses collaborateurs n'ont pas eu ce genre de temps : l'oncologue de London lui avait ordonné de se présenter à l'hôpital pour commencer un programme épuisant de traitements médicaux destinés à guérir le cancer qui avait explosé dans son sang.

« J'espère, j'espère, j'espère que ça marchera. J'espère que cela me guérira », a déclaré Londres mercredi soir. « Mais ça va être une prochaine phase très désagréable de ma vie. »

Les six mois de traitement prévu, qui comprendra une greffe de moelle osseuse, marqueront la plus longue interruption de la carrière de Londres en tant que compositeur, interprète et organisateur de musique juive. L'urgence des prescriptions de son médecin signifie qu'il manquera un concert rétrospectif de sa carrière qui aura lieu le 3 juin à Brooklyn. Londres savait déjà qu'il ne serait pas en mesure d'organiser le festival yiddish de New York de cette année en décembre et qu'il devrait abandonner les projets d'un concert mettant en vedette sa nouvelle musique cet automne au Beth El Synagogue Center de New Rochelle.

Londres et ses collaborateurs ont donc décidé de filmer une vidéo présentant la nouvelle musique, sept compositions utilisant les psaumes juifs traditionnels pour les jours de la semaine, destinées à être chantées lors de la fête d'automne de Sim'hat Torah, lorsque les congrégations font sept fois le tour de leurs sanctuaires en dansant. avec les rouleaux de la Torah.

« Parfois, je peux être joli là-bas », a déclaré London. « Mais pour ce truc en particulier, j'ai vraiment travaillé dur, avec leur aide, pour écrire des mélodies vraiment chantables, au son vraiment traditionnel. »

Même si la soirée s’est déroulée rapidement, le projet a en fait pris des années. Jack Klebanow, qui dirige le Centre Shoresh Halev de musique juive de Beth El, recrute régulièrement des musiciens juifs de classe mondiale pour créer de nouvelles compositions destinées à être utilisées dans des contextes spirituels. Mais Londres, qu'il connaît depuis des années, s'est montrée insaisissable, avec un emploi du temps trop chargé pour s'adapter à la vision de Klebanow d'une collaboration à Sim'hat Torah.

Cette année, une bizarrerie du calendrier juif fait que les grandes fêtes ne commencent qu'en octobre – ce qui signifie qu'il y aurait du temps pour un concert de lancement après la fin de l'été mais avant le début des vacances. Ainsi, l’automne dernier, Klebanow et London se sont engagés à travailler ensemble sur le projet.

Puis, ce printemps, les médecins de Londres lui ont annoncé que la myélofibrose, un cancer rare et agressif détecté dans son sang en 2020, était devenue active. Il aurait besoin d'un traitement intensif pour inverser sa progression et retrouver sa santé.

«Quand il a appris cette nouvelle, il a dit en gros : « Dépêchons-nous. Je ne vais pas y arriver en septembre donc vous êtes seul, mais finissons au moins les morceaux », se souvient Klebanow.

Frank London, un trompettiste accompli célèbre pour son groupe The Klezmatics, a organisé la série Mini-Global Mashup de Flushing Town Hall en 2022. (Autorisation)

Le duo a accéléré ses projets, s’efforçant de composer des chansons qui innoveraient musicalement mais qui seraient également faciles à imaginer comme de nouveaux classiques juifs, chantés aux côtés des piliers de Shlomo Carlebach et Debbie Friedman.

Ils étaient aux prises avec le fait que lors de ce Sim'hat Torah, les fidèles marqueraient un an dans le calendrier juif depuis l'attaque du 7 octobre contre Israël. Finalement, ils ont décidé de marier un air plaintif pour le psaume de mercredi, axé sur le châtiment, avec une mélodie plus joyeuse. Et ils ont lancé un appel à collaborateurs qui a reçu un accueil retentissant.

Parmi ceux qui ont réservé leur emploi du temps pour être présents, il y avait Don Godwin, l'un des ingénieurs du son les plus demandés dans le monde de la musique juive, venu de Washington, DC pour la soirée. « Une fois que vous apprenez que Frank ne va pas bien, vos priorités changent », a-t-il déclaré.

Les musiciens ont commencé à arriver en fin d'après-midi. Lorin Sklamberg et Lisa Gutkin, les camarades du groupe londonien de The Klezmatics, sont arrivés, tout comme Basya Schechter, la fondatrice du groupe Pharaoh's Daughter qui est également hazzan à Romemu, la congrégation Renewal de Manhattan. Un groupe de musiciens est venu du « shtetl klezmer » de Brooklyn, dont Yoshie Fruchter et Eleanore Weill. Le rabbin Yosef Goldman, qui mélange la musique sacrée ashkénaze et sépharade, est venu du Maryland, tout juste après un concert pour le Mois du patrimoine juif américain au Kennedy Center à Washington, où Londres s'est également produit.

Londres présidait en tête d'une grande table dressée de chandeliers, de gobelets et de chemins de table colorés. Les micros pendaient et les vidéastes tournaient, mais il était entièrement concentré sur la musique et les musiciens devant lui.

Le groupe parcourait chaque chanson, s'arrêtant pour marquer l'endroit où une note sonnait ou le tempo devait changer. Londres pourrait demander à un chanteur de modifier son intonation ou de renforcer sa voix dans le mix. Au moins une fois, il a demandé plus d'énergie avant de reprendre une course. Et puis, lorsque Londres concluait que tous les éléments s'étaient mis en place, l'énergie dans la salle se stabilisait au début de l'enregistrement officiel.

« C'était un peu monumental », a déclaré jeudi matin Aaron Bendich, directeur d'une maison de disques yiddish. Bendich faisait partie d'une poignée d'invités invités à regarder depuis des chaises de banquet alignées contre le mur de la pièce.

« C'était une soirée où Frank faisait ce qu'il fait de mieux… Je pense que cela aurait été spécial quel que soit le matériel qu'il enregistrait, mais nous tous qui étions là savions que le matériel était vraiment bon », a déclaré Bendich. , qui assure la curation du festival yiddish de New York pendant que Londres suit un traitement. « Je ne pense pas qu'aucun d'entre nous ne puisse vraiment savoir à quel point c'était bon tant que tout le monde ne le jouait pas ensemble. »

Finalement, peu après minuit, l'enregistrement était terminé. Bientôt, pendant qu'une équipe réduite à démonter le décor, Londres rentrerait chez elle à Manhattan – et, quelques heures plus tard, au Memorial Sloan Kettering Cancer Center. Il a dit qu'il avait de grands projets pour écouter et apprendre toutes sortes de musique pendant qu'il était isolé et en traitement, mais il a dit qu'il comprenait qu'il pourrait finir par ne rien accomplir du tout. Il a également déclaré que l'énergie de la session d'enregistrement l'aiderait pendant les mois épuisants à venir.

« C'est un peu comme un cadeau pour moi alors que j'entre dans cette prochaine phase », a déclaré London. « Je mise sur toutes les interactions agréables autant que je peux, car je vais devoir avoir quelque chose sur quoi puiser. »

Mais d’abord, le groupe a chanté et dansé ensemble encore un peu, s’étreignant avant de se séparer.

« Nous nous sommes déchaînés, nous avons chuchoté, nous avons prié, nous avons martelé et nous avons célébré chaque note et chaque phrase », a écrit Klebanow au groupe vendredi matin. « Je pense que le ciel s’est ouvert un peu et que notre musique est montée tout droit. … Quel bel envoi – chazak chazak – pour la force et la guérison.