Joseph Lieberman, sénateur centriste et premier juif sur une liste présidentielle majeure, est décédé à 82 ans

(JTA) – Joseph Lieberman, un sénateur de longue date du Connecticut qui, en tant que candidat à la vice-présidence d'Al Gore en 2000, est devenu le premier membre juif d'une liste présidentielle majeure, est décédé mercredi. Il avait 82 ans.

Une déclaration envoyée aux anciens membres du personnel et largement relayée indiquait que Lieberman avait souffert de complications suite à une chute.

Démocrate modéré – certains diraient conservateur – devenu indépendant, Lieberman était connu pour ses tentatives de construire des ponts dans un Washington de plus en plus polarisé, perdant parfois de vieux amis et alliés en cours de route.

Il est également devenu l’un des modèles les plus visibles de l’observance juive dans les hauts lieux, contrairement aux hommes politiques juifs largement laïcs qui l’avaient précédé sur la scène publique. En 2011, il a écrit « Le don du repos : redécouvrir la beauté du sabbat ». Il y écrit comment, le vendredi soir, il parcourrait les six kilomètres qui séparent le Capitole de son domicile à Georgetown après un vote tardif afin de ne pas violer le Shabbat – à la grande perplexité et à l’admiration de la police du Capitole.

En annonçant qu’il ne se présenterait pas à la réélection en 2012, Lieberman a parlé avec émotion de ce que cela signifiait pour le petit-fils d’immigrés juifs d’être considéré pour un rôle à quelques instants de la présidence.

« Je ne peux m'empêcher de penser aussi à mes quatre grands-parents et au voyage qu'ils ont parcouru il y a plus d'un siècle », a-t-il déclaré. « Même eux n’auraient pas pu rêver que leur petit-fils devienne sénateur des États-Unis et, incidemment, candidat à la vice-présidence. »

Cet héritage, le premier candidat juif sur une liste majeure, serait l’héritage de Lieberman qui survivrait à tous les autres, avait déclaré à l’époque Ira Forman, l’ancien directeur du Conseil national juif démocratique.

« C'était un moment électrique », se souvient Forman à propos du choix de Lieberman par Gore en 2000. « Cela a galvanisé le sentiment que tout vous est ouvert. »

La religiosité de Lieberman est également entrée en jeu lorsqu’il s’est imposé comme une voix des valeurs traditionnelles au sein d’un parti dont il craignait qu’il ait cédé la suprématie morale aux Républicains.

En 1998, il a prononcé un discours condamnant le président Bill Clinton pour sa liaison avec une stagiaire, Monica Lewinsky. Il a qualifié son ancien ami d’« immoral » et a déclaré que Clinton avait « affaibli » la présidence.

Le discours a provoqué une onde de choc – les réseaux d'information ont interrompu leurs émissions pour se rendre au Sénat – mais il a également évité les appels à la destitution de Clinton. On lui a attribué le mérite d'avoir sauvé la présidence lorsque le Sénat a ensuite rejeté la procédure de destitution de la Chambre des représentants des États-Unis. En condamnant un président démocrate par un démocrate, Lieberman semblait avoir assez puni Clinton.

La réputation de Lieberman pour ses relations avec l'autre camp a défini sa carrière au Sénat après son arrivée au Sénat en 1989, après avoir été élu après avoir été procureur général du Connecticut. Sa rupture avec les rangs démocrates en soutenant la première guerre du Golfe persique en 1991 l'a aidé plus tard dans la décennie, lorsqu'il a rallié les républicains pour soutenir les actions militaires de Clinton au Kosovo.

Joe Lieberman lors d'un rassemblement électoral dans le New Hampshire en octobre 2000. (Darren McCollester/Newsmakers/Getty Images)

En 1992, alors que la campagne de Clinton accueillait froidement les Arabes américains, la communauté s'est tournée vers Lieberman, malgré des divergences prononcées avec lui sur les questions israélo-palestiniennes, en raison de sa réputation d'équité.

James Zogby, le président de l'Arab American Institute, a un jour rappelé l'indignation de Lieberman et comment, après un appel téléphonique du sénateur, le siège de Clinton à Little Rock, Arkansas, avait ouvert ses bureaux aux Arabes avec honte.

Pourtant, c’est à son apogée – en se présentant à la vice-présidence – que des signes sont apparus sur la façon dont se déroulerait la décennie suivante. Il a livré une performance inefficace – certains diront même déférente – lors de son débat avec Dick Cheney, le colistier de George W. Bush. Et lors du recomptage, il a sapé l'un des meilleurs arguments de Gore – les bulletins de vote par correspondance douteux des militaires – lorsqu'il a déclaré à l'émission « Meet the Press » de NBC qu'ils devraient être honorés.

Le véritable tournant s’est produit après les attentats terroristes du 11 septembre 2001, lorsque l’administration Bush a lancé une campagne politique et diplomatique pour plaider en faveur d’une guerre contre l’Irak.

Comme beaucoup d’autres démocrates, Lieberman a fermement soutenu la guerre. Mais alors que nombre de ses collègues démocrates en sont venus à regretter leur décision, il s’y est tenu et en a même fait la pièce maîtresse de sa campagne présidentielle de 2004. Il fut amer lorsque Gore, opposé à la guerre, approuva Howard Dean à la présidence cette année-là.

Le soutien catégorique de Lieberman à la guerre a conduit à une insurrection dans le Connecticut. Les libéraux-démocrates se sont rendus dans l'État pour soutenir son adversaire anti-guerre, Ned Lamont, l'aidant à remporter les primaires. Cela n’a pas aidé qu’à ce stade avancé, alors que l’échec de la guerre en Irak était devenu une idée reçue, Lieberman ait écrit un article d’opinion dans le Wall Street Journal soutenant les stratégies de Bush.

Les démocrates de l'establishment, y compris un nouveau sénateur de l'Illinois nommé Barack Obama, ont soutenu Lieberman lors de la primaire, mais n'ont pas trouvé de moyen de le soutenir une fois que Lamont l'a emporté. Lieberman s'est présenté comme indépendant et, le Parti républicain refusant de soutenir son candidat, il a gagné grâce aux voix du GOP et des indépendants.

Lors de cette élection, les démocrates juifs étaient tiraillés entre leur loyauté envers le parti et envers Lieberman. Notamment, le Conseil national juif démocratique est resté en dehors du combat.

Cette loyauté a aidé Lieberman à remporter un quatrième mandat et a prouvé qu'il avait toujours des liens avec le Parti démocrate.

Mais ce pont a brûlé lorsqu'il a clairement indiqué qu'il soutiendrait son vieil ami le sénateur John McCain (R-Arizona), le candidat du GOP, aux élections de 2008. L'annonce de Lieberman a donné lieu à une conversation tendue et chuchotée avec Obama au Sénat, au cours de laquelle Obama a rappelé à Lieberman combien il avait pris le temps de faire campagne pour lui contre Lamont.

L'accord de Lieberman de soutenir McCain lors de la Convention nationale républicaine à Minneapolis a été particulièrement exaspérant pour les démocrates. McCain considérait même Lieberman comme un possible candidat à la vice-présidence.

« Il s’est mis dans une position où ses partisans de longue date, en particulier les démocrates les plus purs et durs qui l’avaient soutenu au fil des années, ne pouvaient plus le défendre », se souvient en 2011 Marvin Lender, qui a collecté des fonds pour Lieberman en 2006. « Je Je dis cela en reconnaissant qu'il était une personne très loyale envers son vieil ami, mais il a franchi une limite en faisant cela et a déçu une tonne de gens.

Après les élections, Obama a clairement indiqué qu’il souhaitait que Lieberman reste à ses côtés. Cela signifiait que Lieberman conservait sa présidence du comité de la sécurité intérieure tout en caucus avec les démocrates.

Il lui restait encore un ou deux ponts à brûler : sur la réforme des soins de santé – une question phare pour les démocrates juifs – Lieberman a tergiversé jusqu’à la dernière minute, pour finalement voter en faveur.

Ses relations avec Obama sont restées cordiales mais tendues. Lieberman a pris l'initiative de critiquer l'approche d'Obama en matière de paix israélo-palestinienne comme étant trop conflictuelle lors de sa rencontre en mai dernier avec des législateurs juifs.

Lieberman a maintenu sa farouche indépendance jusqu’au bout. Le plafond de sa carrière était un clin d'œil à ses sensibilités plus libérales, lorsque, dans les dernières semaines de 2010, il a reçu les félicitations des libéraux pour avoir permis l'abrogation au Sénat de la règle « ne demandez pas, ne dites pas » qui avait rendu impossible la les homosexuels à servir ouvertement dans l’armée. Les militants gays n'ont pas manqué de remarquer que Lieberman a tenu bon lors du vote, même si c'était le jour du Shabbat.

Pourtant, c’était aussi une sorte de brûleur de pont. Lorsque Lieberman a assisté quelques nuits plus tard à un parti de la Coalition juive républicaine célébrant la victoire du Parti républicain à la Chambre des représentants des États-Unis, au moins un donateur républicain à la campagne de Lieberman en 2006 l'a mis sous pression et a déclaré qu'il ne lui donnerait plus jamais d'argent en raison de son succès à diriger le parti. « ne demandez pas » abrogation.

Lieberman a souri, a dit qu'il devait faire ce qu'il avait à faire et a quitté la fête.

Le sénateur Joseph Lieberman, à gauche, avec le sénateur John McCain lors de la Conférence de Munich sur la sécurité, à Munich, en Allemagne, le 31 janvier 2014. (Joerg Koch/Getty Images)

« Le sénateur Lieberman est un vrai mensch et un grand Américain », avait alors déclaré le RJC dans un communiqué. « Il a montré qu'il est possible de mener une carrière politique réussie tout en faisant ce que l'on estime être juste, même si ce qui est juste n'est pas dans votre meilleur intérêt politique. »

L’année dernière, il est devenu coprésident fondateur de No Labels, un groupe indépendant qui prépare le terrain pour inscrire un « ticket d’unité » centriste sur le scrutin présidentiel de 2024. Après avoir écrit un article d’opinion dans le Wall Street Journal intitulé « Aucune étiquette n’aidera Trump », peu de démocrates ont été convaincus.

Joseph Isadore Lieberman est né à Stamford, Connecticut, fils de Henry, qui dirigeait un magasin d'alcool, et de Marcia (née Manger). Ses grands-parents paternels ont émigré de Pologne et ses grands-parents maternels étaient originaires d'Autriche-Hongrie. Il est devenu le premier membre de sa famille à obtenir un diplôme universitaire lorsqu'il a obtenu un baccalauréat en sciences politiques et en économie de l'Université de Yale en 1964. Il a obtenu son diplôme en droit de la Yale Law School en 1967.

Lieberman a servi pendant 10 ans au Sénat du Connecticut à partir de 1970. De 1983 à 1989, il a été procureur général du Connecticut, mettant l'accent sur la protection des consommateurs et l'application de la loi en matière d'environnement.

Lieberman a été élu pour la première fois au Sénat des États-Unis en 1988, suite à un bouleversement majeur face au républicain libéral sortant Lowell Weicker.

Après sa retraite du Sénat, Lieberman est retourné à la pratique du droit et a rejoint le groupe de réflexion conservateur American Enterprise Institute en tant que coprésident de leur projet American Internationalism. Il a également occupé la chaire Lieberman de politique publique et de service public à l'Université Yeshiva, où il a enseigné un cours de premier cycle en sciences politiques.

En août 2015, Lieberman est devenu président de United Against Nuclear Iran, un groupe farouchement opposé aux efforts de l’administration Obama visant à négocier un accord avec l’Iran sur son programme nucléaire naissant.

« Même si les dirigeants iraniens sont peut-être prêts à faire quelques concessions tactiques sur leurs activités nucléaires, ils le feraient en espérant que cela leur donnerait le temps et l'espace nécessaires pour reconstruire leur puissance intérieure – libérée des sanctions paralysantes – tout en consolidant et en élargissant les acquis qu'ils ont acquis. sont en mesure de réussir en Irak, en Syrie, au Liban, au Yémen et en Afghanistan », a-t-il écrit dans un article d’opinion en 2013.

Lieberman s'est marié deux fois. Lui et sa première femme, Betty Haas, se sont mariés en 1965 et ont eu deux enfants, Matt et Rebecca ; le couple a divorcé en 1981. En 1983, il a épousé Hadassah Freilich Tucker, qui était auparavant mariée au rabbin Gordon Tucker, l'ancien rabbin principal du Temple Israel Center à White Plains, New York. Il laisse dans le deuil son épouse, son fils et sa fille ainsi qu'un beau-fils, le rabbin Ethan Tucker.