Comment une pièce de 3 heures sur l’antisémitisme en France est devenue le spectacle incontournable de Broadway

(Semaine juive de New York) — Je vais être honnête : au début, une pièce de théâtre de trois heures sur l’antisémitisme ne correspondait pas à mon idée d’un bon moment. Après tout, en tant que rédacteur en chef d’une publication juive, je passe une grande partie de mes journées de travail à écrire et à réfléchir sur la haine du monde envers les Juifs.

Mais mon appréhension s’est évaporée quelques minutes après la première scène de « Prière pour la République française », la pièce de Josh Harmon à Broadway sur des générations d’une famille juive française aux prises avec leur identité juive, leur identité française et la manière dont ces identités s’affrontent et se chevauchent invariablement. avec une autre.

Dès les scènes d’ouverture – dans lesquelles nous sommes présentés à la famille Benhamou, dont une matriarche quelque peu fragile mais aimante, Marcelle Salomon Benhamou (Betsy Aidem) ; une fille Elodie (Francis Benhamou), brillante mais sarcastique ; le père Charles (Nael Nacer) et un fils Daniel (Aria Shahghasemi), curieux de religion, — « Prière pour la République française » avait l’impression de me regarder dans un miroir. Ou peut-être qu’une description plus précise serait de regarder un film familial – un terme qui est tombé en disgrâce mais décrit de manière unique cette expérience d’observation des interactions quotidiennes d’une famille vue à travers le prisme de quelqu’un qui est à part plutôt que séparé de, la famille représentée à l’écran.

La pièce débute à Paris en 2016, avec la famille dans la tourmente après que Daniel, qui porte une kippa, se soit fait agresser dans la rue juste avant le coucher du soleil du Shabbat. C’est une époque d’antisémitisme accru en France, notamment avec le Attaque d’un supermarché casher en 2015 par un islamiste, qui a fait quatre morts et terrifié la communauté juive de Paris. Au milieu des craintes pour leur sécurité, au cours de trois actes d’une heure (ponctués de deux entractes de 10 minutes), le débat Benhamous rejoignant le nombre record de juifs français qui déménagent en Israël.

L’histoire de la famille, presque actuelle, est ponctuée de flashbacks sur les années 1944-1946, mettant en lumière les arrière-grands-parents de Marcelle, Irma et Adolphe Salomon, qui ont miraculeusement survécu à la Seconde Guerre mondiale en se cachant dans leur appartement parisien, contrairement aux autres membres de la famille qui avaient fui vers aux États-Unis ou à Cuba, ou enduré ou succombé aux horreurs des camps de concentration nazis.

« Prière pour la République française » a été monté pour la première fois hors Broadway en 2022, remportant des prix et des critiques élogieuses. Et lorsqu’il a déménagé à Broadway plus tôt ce mois-ci, plusieurs de ses acteurs clés, dont le réalisateur David Cromer et les stars Aidem et Francis Benhamou, sont venus avec nous.

J’ai eu la chance de parler avec Aidem, qui a récemment joué Grandma Emilia dans une autre pièce récente de Broadway sur l’antisémitisme, « Leopoldstadt » de Tom Stoppard, lauréat d’un Tony Award. Cette originaire de l’Upper West Side, âgée de 66 ans, a partagé avec moi ses réflexions sur la pertinence de la pièce en 2024, ses expériences personnelles avec le judaïsme et pourquoi le théâtre en direct est une expérience « alchimique ».

Cette interview a été condensée et légèrement éditée.

Molly (Molly Ranson) et Elodie (Francis Benhamou) débattent d’Israël dans une scène de « Prière pour la République française ». (Jérémie Daniel)

En regardant « Prière pour la République française », j’avais l’impression en fait savait la famille Benhamou, et que je connaissais personnellement votre personnage. Avez-vous ressenti cela lorsque vous avez « rencontré » Marcelle pour la première fois ? Quelle a été votre réaction lorsque vous avez lu le scénario pour la première fois ?

J’ai reçu le scénario au tout début de 2020. Je devais aller à Fort Leavenworth, au Kansas, pour diriger un groupe d’acteurs des arts dans les forces armées de la base militaire et de la prison militaire. J’ai lu le scénario avant de partir. Ils voulaient faire un atelier de démarrage – je me disais : je dois quitter le Kansas. J’ai littéralement pris l’avion un jour plus tôt pour participer à l’atelier. C’est parce que lorsque j’ai lu la pièce et le rôle de Marcelle, j’ai été époustouflé par la façon dont j’ai compris qui elle était, et je ne pouvais pas croire l’ampleur de ce que l’écrivain Josh Harmon était capable de donner à un personnage dans une histoire aussi belle que celle-ci.

Le monde est aujourd’hui très différent de ce qu’il était lorsque la pièce a été créée à Broadway en janvier 2022. Après le massacre en Israël le 7 octobre et les troubles provoqués par la guerre à Gaza, comment pensez-vous que la pièce frappe différemment le public ? aujourd’hui?

Je pense que la pièce, parce que c’est un gros plan, les gens se voient dans cette circonstance. Cela devient incroyablement pertinent, c’est personnel. Ce n’est pas une grande épopée. Je pense qu’être capable de reconnaître les gens qui traversent quelque chose que vous avez l’impression de vivre en privé – lorsque vous le regardez en public, cela élargit votre sentiment d’appartenance à une communauté plus large.

Comment ça se passe ? Parce que je suis d’accord : regarder la pièce était en quelque sorte édifiant, malgré le sujet difficile. Le public riait et était engagé. Est-ce là la magie du théâtre ? Qu’est-ce qui dans cette pièce la rend réconfortante dans une période vraiment difficile ?

Je pense qu’il y a quelque chose qui se produit alchimiquement dans les performances live. [Plus, director] David Cromer insiste incroyablement sur le vrai comportement – ​​il ne fait pas ce qu’il appelle un « comportement théâtral », mais laisse vraiment les choses devenir inconfortables, montrant leurs taches, montrant où les gens perdent pied. Lorsque le public voit cela, il entre instantanément au centre de l’angoisse du personnage, car il n’est pas parfait. Ils sont imparfaits. Je pense que cela les aide à se détendre et à dire : « Oh, je fais ça aussi. Je sais ce que ça fait. » Je pense que c’est un hommage à l’écriture de Josh et à la mise en scène de David et aux acteurs qu’il a réunis, qui sont prêts à être stupides et prêts à se perdre. Et je pense que c’est ce qui rend l’expérience universelle.

Vous avez eu quelques années difficiles après « Leopoldstadt », où vous incarnez Emilia, une autre matriarche juive, cette fois dans une épopée familiale se déroulant avant et pendant l’Holocauste. Quelles similitudes voyez-vous entre ces deux personnages ?

Emilia aurait marché de Kiev à Lviv à pied, soit environ plus de 800 kilomètres, lors d’un des pogroms – elle est une survivante. Elle était très dure. Je veux dire, la phrase que j’ai dite à la fin de 1899 [scene] était : « Avant, ils nous haïssaient pour avoir tué le Christ, maintenant ils nous haïssent parce que nous sommes juifs. Dieu, donne le désert à mes petits-enfants. Donc Theodor Herzl était, à ce moment-là, en train d’élaborer ce plan [for a Jewish state in Palestine] que beaucoup de Viennois pensaient : « Oh, qui veut abandonner la haute société et la culture dans laquelle nous vivons, qui est la meilleure de l’Europe, et aller vivre dans un terrible désert ? Cela a un thème très similaire à une famille à Paris [in “Prayer for the French Republic”] pensant qu’ils vivent dans la ville la plus belle et la plus cultivée du monde, et pensant que le seul endroit sûr où aller est Israël. Cette similitude m’intéresse.

La famille Benhamou de Paris dirige un seder pascal dans une scène de « Prière pour la République française » de Broadway. (Jérémie Daniel)

Comment décririez-vous votre propre identité juive ?

J’ai grandi à Phoenix, en Arizona, où il n’y avait pas une grande communauté juive. Mais j’ai remarqué qu’en cinquième ou sixième année, tous les garçons allaient à cette chose appelée école hébraïque. J’ai donc demandé à ma mère si je pouvais aussi aller à l’école hébraïque. J’avais un an de moins que mon frère et elle dit : « Je ne fais pas deux covoiturages par semaine. Tu peux aller au cours de ton frère. J’étais donc la seule fille de ma classe d’école hébraïque et la première fille de mon temple à subir une bat mitsvah. C’était dans les années 60. La seule raison pour laquelle j’ai continué, c’est parce que j’ai compris très tôt que j’avais une bonne oreille et une bonne mémoire photographique. Afin qu’ils [the teachers] Je pensais que j’étais extrêmement compétent, mais c’est juste que j’ai réalisé que j’avais un don.

Était-ce le début de votre carrière d’acteur ?

C’était une compétence que je ne connaissais pas ; il vient de sortir à ce moment-là. Mon père aussi, qui avait été élevé plus religieusement que moi, je sentais sa fierté que je m’intéresse à cela. Et puis j’ai élevé mon fils – il est allé à l’école hébraïque, il a aussi fait une bar-mitsvah, même si j’étais une mère célibataire et que son père était catholique. Je me suis juste dit : « Ouais, nous allons continuer comme ça. »

« Prière pour la République française » est une pièce profondément juive. Comment décririez-vous son public ? Pensez-vous que cela trouve un écho auprès des non-juifs ?

Oh, absolument. J’ai beaucoup d’amis qui ne sont pas juifs, qui ont dit : « J’ai vraiment, vraiment adoré la pièce. J’ai beaucoup appris. » Je pense que le monologue d’Elodie est très utile, d’une certaine manière, pour que les gens disent : « Eh bien, je ne pensais pas que la taille de l’Indonésie, du Pakistan, du Nigéria et de l’Inde était si vaste. [than Israel]. Mais pourquoi notre cycle d’actualités est-il si obsédé par cela ? Je pense que les gens apprennent beaucoup ; Je pense qu’ils disent : « Peu importe que cette famille soit juive – l’interaction entre les frères et sœurs, les parents et les enfants est universelle. » La véritable crise de la pièce a à voir avec autre chose, mais la dynamique familiale interne est universelle.

« Prière pour la République française », une production du Manhattan Theatre Club, est au Théâtre Samuel J. Friedman (261, 47e rue Ouest) tjusqu’au 3 mars. Cliquez ici pour les billets et informations.