Ben Stern, survivant de l’Holocauste qui a tenu tête aux néo-nazis à Skokie, est décédé à 102 ans

(J. the Jewish News Weekly of Northern California via JTA) – Ben Stern, qui a survécu à deux ghettos, neuf camps de concentration et deux marches de la mort pour affronter des sympathisants nazis dans son Amérique d’adoption, est décédé le 28 février chez lui à Berkeley, en Californie. Il avait 102 ans.

Stern a travaillé pour empêcher les néo-nazis de défiler à Skokie, dans l’Illinois, en 1977. Quatre décennies plus tard, il y était toujours, luttant contre les suprémacistes blancs à Berkeley lorsqu’ils ont menacé de venir dans sa ville en 2017.

Il a raconté l’histoire de sa vie à d’innombrables groupes, dans le film documentaire « Near Normal Man » et dans ses mémoires de 2022, « Near Normal Man : Survival with Courage, Kindness and Hope », co-écrit avec sa fille Charlene Stern.

« Je dois rendre hommage à mes proches qui ont été assassinés par les nazis », a-t-il déclaré en 2017. « J’ai survécu et je remplis ma promesse, mon obligation envers eux. »

« Il était vraiment humble », se souvient Charlene Stern à propos de son père. « Il voulait juste aider à réparer le monde, pour éviter que d’autres horreurs ne se produisent. »

Stern, qui signait souvent son nom avec 129592, le numéro du camp de concentration tatoué sur son bras, est né Bendet Sztern le 21 septembre 1921 à Mogielnica, en Pologne. Il était le deuxième plus jeune d’une famille de neuf enfants.

Après l’invasion de l’Allemagne en 1939, lui et sa famille furent envoyés dans un ghetto de leur ville, puis dans le ghetto de Varsovie, où son père mourut en 1942. La même année, l’adolescent Stern fut envoyé à Majdanek. La plupart des membres de sa famille ont été tués à Treblinka.

Il a ensuite contourné l’une des fameuses « sélections » de Josef Mengele à Auschwitz en utilisant un faux numéro après avoir été condamné à mort. Vers la fin de la guerre, il a survécu une fois de plus lorsqu’un garde incompétent n’a pas réussi à allumer une bombe posée dans une caserne remplie de Juifs.

Stern a rencontré sa future épouse, Chayah « Helen » Kielmanowicz, dans le camp de personnes déplacées de Bergen-Belsen ; ils se sont mariés après seulement six semaines. En 1946, ils s’installèrent à Chicago, où Stern travailla d’abord comme menuisier, puis fonda une entreprise de blanchisserie prospère.

« Bien qu’il ait été libéré par l’armée américaine, il s’est réellement « libéré » deux ans plus tard en abandonnant sa haine », a déclaré Charlene.

En 1977, le Parti national-socialiste américain néo-nazi a déclaré qu’il défilerait dans les rues de Skokie, une banlieue de Chicago, qui comptait une importante population juive et survivante de l’Holocauste. Stern savait qu’il ne pouvait pas rester silencieux et s’est joint à une importante réaction juive contre la marche qui a attiré l’attention nationale et a immobilisé la marche devant les tribunaux pendant plus d’un an.

« Je n’étais pas nerveux », a-t-il déclaré à J. en 2010. « Après ce que j’ai vécu, rien ne pouvait m’ébranler. »

Dans une affaire qui a finalement conduit à une décision historique sur la liberté d’expression de la Cour suprême des États-Unis, les néo-nazis ont été autorisés à manifester en 1978, mais étaient largement dépassés en nombre par les contre-manifestants juifs qui bordaient la route. La protestation et les procès ont inspiré un téléfilm de 1981, « Skokie », avec Danny Kaye, et ont conduit à la création du musée et centre éducatif de l’Illinois sur l’Holocauste de 5 000 pieds carrés à Skokie en 2009.

Les Stern ont déménagé à Berkeley en 2008 pour se rapprocher de leurs deux filles et petits-enfants. Ils étaient des membres actifs de la Congrégation Netivot Shalom, où Stern avait essentiellement son propre siège désigné au deuxième rang du sanctuaire.

« Lorsque Ben est entré, la congrégation a ressenti une telle révérence et un tel respect. C’était comme retirer la Torah de l’arche », a déclaré le rabbin Chai Levy.

En 2010, Stern a été invité à accompagner un groupe de lycéens lors d’un voyage en Pologne pour visiter des sites commémoratifs juifs. Sa fille a décidé de filmer le voyage, ce qui est devenu le documentaire d’une demi-heure « Near Normal Man ». Son titre vient de la conviction de Stern qu’après ce qu’il a vécu, il ne pourra jamais être complètement normal.

« J’aurais compris s’il avait été un homme colérique, déprimé et renfermé. Lui, c’était le contraire. J’ai eu un père qui embrassait la vie, aimait les gens et vivait pleinement sa vie. Il a éclairé une pièce », a déclaré Charlene.

« Je ne comprenais pas comment il pouvait sortir de cette expérience avec autant d’amour, de joie et une mission pour la justice dans ce monde », a-t-elle déclaré. « Plus tard, nous avons entendu de nombreuses personnes qui ont été touchées en l’entendant et qui ont dit qu’elles s’appuieraient sur les enseignements de Ben pour les aider à guider leur vie. »

En 2017, Stern a fait l’objet d’un article dans le Washington Post lorsqu’il a accueilli une colocataire spéciale : Lea Heitfeld, la petite-fille de nazis qui étudiait pour sa maîtrise en études juives à la Graduate Theological Union de Berkeley.

« Cet acte d’ouvrir sa maison, je ne sais pas comment le décrire, à quel point il faut pardonner ou à quel point votre cœur doit être grand pour faire cela, et ce que cela m’apprend à être en présence de quelqu’un qui a vécu cela et est capable de m’avoir là-bas et de m’aimer », a déclaré Heitfeld au Post.

La même année, un groupe de suprémacistes blancs jette son dévolu sur Berkeley pour un rassemblement. La communauté juive a répliqué en organisant son propre rassemblement, et finalement le groupe a fait marche arrière. Stern a pris la parole lors du rassemblement en compagnie de trois rabbins.

«Je dois vous dire que je ne suis pas seul ici», a déclaré Stern ce jour-là. « Je vois ma famille et mes amis qui n’ont pas survécu. »

En 2022, alors qu’il avait 101 ans, ses mémoires ont été publiées et une soirée du livre a eu lieu à Netivot Shalom. Levy a déclaré que le respect que la congrégation ressentait à son égard est resté jusqu’à la fin.

« Nous avons tous ressenti ce sentiment d’obligation sacrée de le connaître, d’être témoin de lui et d’entendre ses histoires et son histoire », a-t-elle déclaré. « Nous savions que c’était une expérience sacrée d’être avec lui et de ressentir ce poids. »

Outre Charlene, il laisse dans le deuil sa fille Susan Stern de Fairfield, Californie; fils Norman Stern de Géorgie; sept petits-enfants; et neuf arrière-petits-enfants.